從二十世紀早期那些享譽國際的會議到今天的未來化學獎(Chemistry for the Future Prize),索爾維出于對科學的熱愛和由來已久的協作智慧理念,始終致力于推動科學研究。

幾乎沒有幾家工業公司在它們整個企業歷史進程中像索爾維一樣,始終與學術科學界保持密切聯系,并在好奇心的驅使下進行各類研究。鑒于索爾維的創始人歐內斯特·索爾維(Ernest Solvay)本人就是一名科學家,索爾維與科學非同一般的關系也就不足為奇了。事實上,在他過23歲生日的前一天,他獲得了一項用鹽、氨以及碳酸制作碳酸鈉的專利發明。生產碳酸鈉成了其公司的主要業務,也是公司成功之旅的起點。但是,第一次的專利申請被宣布無效 —— 比利時科研機構的依據是很久以前已有人在理論上發現了這一化學反應,所以不能給歐內斯特授予專利權。不過,他并沒有就此放棄,兩年后,歐內斯特再次提交了專利申請,在申請中他不僅描述了反應原理本身,還給出了關于設備和操作的說明。這一年是1863年,索爾維的輝煌之旅自此拉開序幕。

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接下來幾十年里,生產碳酸鈉讓索爾維大獲成功。盡管已身為一家事業興旺的公司的老板,歐內斯特仍然保持著他對科學研究的熱愛,并十分關注科學界的動態。對歐內斯特來說,科學力量僅用于開發業務是不夠的。事實上,他創業只有一個目標 —— 讓他有足夠的經濟能力滿足他對科學研究的熱情。不論其實際應用前景如何,他都想鼓勵科學不斷向前發展,而他也明白實現這一想法的最佳方法莫過于將當時最聰明的科學家們聚集在一起,碰撞出智慧的火花。而且,他認為所有的科學都值得人們的關注,包括社會科學,他還認為這些科學應該為大眾所用。
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到十九世紀末期,索爾維已因其超前思維而聞名于世。它不僅為員工實施了一項受眾極廣的超時代福利計劃,還通過各種方式支持學術科學的發展。由于創建了許多基金會,歐內斯特被人們稱為“比利時卡內基”。索爾維的企業文化遺產經理Nicolas Coupain聲稱,“索爾維支持純粹學術科學的傳統在許多科學領域內產生了無數成果?!北M管索爾維的科學資助事業由于其創始人的興趣存在著很大的個人因素 —— 歐內斯特與許多科學家私交甚好,會從他的基金會里給他們撥發科研款項,但是這一事業也與索爾維企業有著密不可分的聯系。
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因其對科學事業的慷慨資助,歐內斯特獲得了“科學贊助人”的美譽,并吸引了當時著名的德國化學家瓦爾特·能斯特(Walther Nernst)(1864-1941)的注意。因為瓦爾特意識到如果科學發展僅限于德國范圍內,那么科學發展必定會止步不前,所以他和他的同事們需要與法國、英格蘭、荷蘭等其他國家的同行進行對話。?

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世界上最著名的科學會議

瓦爾特的這種訴求是否就是促使召開后來成為世界上最重要的科學會議的起因呢?不管怎么樣,1911年索爾維在布魯塞爾的大都會酒店(Hotel Métropole)召開了一次國際科學會議,史稱索爾維會議(Solvay Conference)。本次會議邀請了在物理學領域最卓越的科學家們參加,來討論他們各自的研究發現。瓦爾特和著名的德國理論物理學家馬克斯·普朗克(Max Planck)(1858-1947)是會議的主要組織者,而1902年諾貝爾獎獲得者、荷蘭物理學家亨德里克·洛倫茲(Hendrik Lorentz)則是會議主席。

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Solvay Council of Physics 1911, Belgium

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這次會議產生了巨大影響。既然先例已開,歐內斯特迅速決定要將這一慣例保持下去,于是他在1912年成立了索爾維國際物理研究所(International Solvay Institute for Physics)。而且,他不久就決定這些會議不應局限于物理學,所以,索爾維國際化學研究所(International Solvay Institute for Chemistry)在下一年應運而生以便為化學領域組織同規格的會議 —— 這兩個由歐內斯特創建的研究所于1970年合并為“索爾維國際物理和化學研究所”(International Solvay Institutes for Physics and Chemistry)。
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那么,歐內斯特和他的科學家朋友們在1911年的首屆會議中取得了什么令人驚嘆的成果呢?首先,與會者名單本身在當時就已讓人嘆為觀止了,時至今日,即使是那些對過去一個世紀的科學發展最不關心的人也明白它的分量。這可能是有史以來蜚聲世界的科學家們最令人難忘的聚會了。想象一下阿爾伯特·愛因斯坦(Albert Einstein)、居里夫人(Marie Curie)、亨利·龐加萊(Henri Poincaré)、馬丁·克努德森(Martin Knudsen)、保羅·朗之萬(Paul Langevin)、馬克斯·普朗克、瓦爾特·能斯特和亨德里克·洛倫茲齊聚一堂,熱烈辯論的場面,他們所談皆是最前沿的物理學發展。據說愛因斯坦(當時32歲)是會場第二年輕的物理學家,最年輕的是英國物理學家弗雷德里克·林德曼(Frederick Lindemann),他在二十世紀五十年代成為了溫斯頓·丘吉爾(Winston Churchill)的顧問。
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首屆索爾維會議另一個令人敬佩的地方在于它所創造的科學突破。會議主題為“輻射和量子”(Radiation and the Quanta),會議認為解決問題有兩個方法,即經典物理學和量子論,為物理學開辟了全新的發展道路。正如我們今天所知,這些方法在接下來的幾年里得到了迅猛發展。Nicolas Coupain說,“事實上,前面六七次索爾維會議都為科學進步做出了巨大貢獻?!边@證明歐內斯特的直覺是正確的 —— 讓當時最偉大的科學家們相聚在一起,必然會產生推動科學進步的新觀點。這一想法很簡單,也行之有效。

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T1927年召開的第五屆會議是另一個載入史冊的重要會議,因為在這次會議上愛因斯坦與丹麥物理學家尼爾斯·玻爾(Niels Bohr)(1885-1962)的一場著名辯論奠定了量子物理學的基礎,這一理論促進了對我們日常生活而言至關重要的技術的發展,例如能量和數字通訊。


最后,關于早期舉辦的那些索爾維會議,我們還應注意的是 —— 它們完全由歐內斯特利用他自己的財產資助。這可不是什么用于提升公司形象的企業贊助活動,而是一個人出于他對科學的熱愛與信仰而做出的創舉。秉承這一信念,他讓受邀科學家們享有完全的行動自由,并成立了一個獨立的科學委員會為每屆會議擬定議程和受邀者名單。索爾維研究所的使命是“支持與發展在物理、化學及其他相關領域由好奇心驅動的科學研究,以便更深入地了解自然現象”,這樣的信念至今未變。即使經歷了二十世紀的興衰變遷,索爾維從未舍棄這一使命,并將繼續使之發揚光大!